ITALIA
20.07.2017 - 14:390

Nuovo obiettivo per la sonda New Horizons

Il nuovo obiettivo è 2014 Mu69, zona al confine del Sistema Solare

ROMA - Dopo Plutone e le sue lune, la sonda New Horizons della Nasa ha un nuovo obiettivo: è 2014 Mu69, uno dei misteriosi abitanti della fascia di Kuiper, la zona al confine del Sistema Solare popolata da asteroidi e pianeti nani ancora in gran parte sconosciuti. Si tratta di un antico oggetto del Sistema Solare, che i responsabili scientifici della missione sono riusciti a individuare grazie ad una rete di 24 telescopi basati a Terra, nella Patagonia argentina.

Lo scorso 17 luglio i telescopi in Argentina sono infatti stati in grado di catturare la sua fugace ombra: distante 6,5 miliardi di chilometri, è passato di fronte ad una stella. Un evento noto come occultazione, cioè la sparizione parziale o totale di un corpo celeste dietro un altro. I ricercatori, guidati da Marc Buie, del Southwest research institute di Boulder in Colorado, sono così riusciti a raccogliere nuovi dati e a rilevare, nonostante il freddo e il vento, quella che sarà la prossima destinazione di New Horizons, dove ci arriverà il prossimo capodanno 2019, per capirne meglio dimensioni, forma, orbita e l'ambiente che lo circonda.

Prima di queste osservazioni, solo il telescopio spaziale Hubble era riuscito a vedere Mu69, ma senza riuscire a determinarne forma e dimensioni. Questa è stata la terza di tre osservazioni di occultazioni per New Horizons, dopo quella del 3 giugno con due gruppi di ricerca in Argentina e Sudafrica, e del 10 luglio dalla Nuova Zelanda. Quando New Horizons ci volerà vicino, Mu69 sarà l'oggetto più distante finora mai esplorato da una sonda. Al momento non è ancora ben compreso, perché è lontano e sfocato. Ora ci vorranno settimane ai ricercatori per analizzare tutti i dati raccolti, prima che New Horizons ci arrivi nel 2019.

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